Хищник морска звезда от трънен венец, преследван от изследователи от Университета на Куинсланд

Детските морски звезди с корона от тръни не изглеждат особено заплашителни.

В първия си етап от живота морските звезди са с размери по-малко от милиметър и докато достигнат първата си година, съществата са с размерите на нокътя ви.

Но в зряла възраст те достигат пропорции на чиния за вечеря и имат съответен апетит.

През последното десетилетие ненаситният глад на морската звезда за корали се простира от северния Голям бариерен риф до Capricorn Cays, край централния бряг на Куинсланд.

„Мисля за тях като за скакалци, преминаващи през реколтата на фермер“, каза Кени Улф от Университета на Куинсланд.

Малки млади морски звезди с трънен венец, малки точки в кръгли, прозрачни петриеви панички, разположени върху бяла повърхност.
Морските звезди с корона от тръни може да са малки, когато са на няколко месеца, но са с размерите на чиния за вечеря, когато са възрастни.(ABC Capricornia: Ерин Семлер)

Д-р Улф и неговият малък екип от изследователи са в Изследователския център на остров Херон, в южния Голям бариерен риф, в търсене на естествени начини за спиране на морската звезда.

„Когато са вкусни малки желирани зърна, ние се надяваме, че можем да намерим набор от хищници от рифа, които могат да погълнат трънения венец в ранните си бебешки стадии“, каза д-р Улф.

Усмихнат, мустакат мъж с прибрана на кок коса.Усмихнат мъж с мустаци и прибрана на кок коса.
Кени Улф казва, че възможността да се идентифицират хищниците на морската звезда ще бъде страхотно нещо за гражданските научни групи, които да държат под око рифа.(ABC Capricornia: Ерин Семлер)

В продължение на два месеца екипът е тествал повече от 100 вида безгръбначни, включително раци, червеи и охлюви, които са открили в коралови отломки.

Купищата мъртви коралови скелети са идеално скривалище за млади морски звезди.

Контейнер от тупер с рак и малка морска звезда с корона от тръни.Контейнер от тупер с рак и малка морска звезда с корона от тръни.
Бебето морска звезда от тръни – долу вляво – изглежда доста безобидно при този размер.(ABC Capricornia: Ерин Семлер)

Екипът е открил 27 вида, които се хранят с трънения венец и това е крабът декоратор Schizophrys aspera който води групата.

“Те се украсяват с красиви цветни гъби и неща, които са токсични и им помагат да се маскират в околната среда”, каза д-р Улф.

Ръка държи рак, покрит с малки гъби.Ръка държи рак, покрит с малки гъби.
Д-р Улф се чуди дали има връзка между отровните декорации на рака декоратор и отровната природа на короната от тръни.(ABC Capricornia: Ерин Семлер)

Той каза, че много малко се знае за тези раци и охлюви, защото често се пренебрегват, но те могат да бъдат важни войници във войната срещу морските звезди.

„Това може да се свърже с рифовете, които вече имат или нямат огнища на морските звезди, и ако можем да започнем просто да разбираме тези видове на рифа, това може да филтрира повече чрез управление в бъдеще“, каза д-р Улф.

Човек се навежда над някаква обстановка отвън и засенчена от зелен плат.Човек се навежда над някаква обстановка отвън и засенчена от зелен плат.
Д-р Улф и неговият екип ще се върнат в изследователския център на остров Херон няколко пъти през годината, за да проведат своите експерименти.(ABC Capricornia: Ерин Семлер)

Деликатен балансиращ акт

Управлението на морския парк на Големия бариерен риф (GBRMPA) е отговорно за управлението на рифа и когато става въпрос за короната от тръни, става въпрос за потискането им до управляемо ниво.

Дейвид Уилямсън оглавява програмата за контрол на трънения венец на GBRMPA, която достига до около 200 от 3500-те рифа на морския парк годишно.

„Някои рифове изглеждат свободни от огнища по една или друга причина, но някои рифове са склонни да бъдат засегнати отново и отново“, каза д-р Уилямсън.

Морска звезда с корона от тръни върху корал.Морска звезда с корона от тръни върху корал.
Морска звезда с корона от тръни на риф Суейнс, в южния край на Големия бариерен риф.(Доставено: Джони Гаскел)

Предизвикателството е да се определи кои рифове да се приоритизират и, според д-р Уилямсън, то се свежда до защита на ключови източници на корали.

„Коралите, които произвеждат бебета, които се разпръскват във водните колони, са тези, които отиват и повторно засяват околните рифове и всъщност допълват популациите на коралите“, каза той.

Морските звезди с трънен венец са естествена част от екосистемата — просто не в тези количества.

„Променихме тази екосистема“, каза д-р Уилямсън.

„Почистваме земята от 150 или повече години, отглеждаме захар, пасем добитък, изграждаме градски зони, изхвърляме отпадъците си в морето.“

Група хора стоят около корали по време на отлив.Група хора стоят около корали по време на отлив.
Коралите на остров Херон са здрави и нямат трънен венец, но морската звезда си пробива път през части от рифа Суейнс в групата на бункера Козирог.(ABC Capricornia: Ерин Семлер)

Намиране на естествени хищници

Освен това хората са премахнали доста от своите хищници, особено някои видове риби, които се насочват към морската звезда, когато е много малка.

„Това, което видяхме от някои скорошни изследвания, публикувани от Австралийския институт по морски науки, е, че огнищата на морски звезди са три пъти по-чести на рифове, които са отворени за риболов“, каза д-р Уилямсън.

Той приветства това последно изследване от Heron Island.

„Всъщност не бяхме наясно, че рибите са големи хищници на морските звезди и сега това ново проучване ни показва, че има много други неща, включително тези раци, които също са потенциално наистина важни хищници, особено когато морските звезди са непълнолетни”, каза д-р Уилямсън.

Той каза, че отговорът може да се крие в защитата на хищниците, които се стремят към бебета с трънен венец, защото „те ядат много за кратък период от време“.

Голям морски охлюв.Голям морски охлюв.
Гигантският охлюв тритон е естествен хищник, но е бил преследван до ръба на изчезване в Големия бариерен риф.(Доставено: Австралийският институт по морски науки)

Много малко – ако има такива – същества ловуват възрастни морски звезди.

Но изследователите изпробват един такъв хищник, гигантския охлюв тритон, който беше почти изтребван до изчезване, и търсят начини да го въвеждат отново в рифа.

Д-р Уилямсън го каза можеше да яде само една морска звезда на седмица и докато се размножаваше лесно в пленнакарването на ларвите му да се качат на дъното на риф беше малко по-трудно.

Програмата за контрол на GBRMPA работи от десетилетие и току-що финансирането й се е увеличило повече от два пъти до 162 милиона долара до 2030 г.

Гмуркач плува под голямо стадо риби на тропически риф.Гмуркач плува под голямо стадо риби на тропически риф.
Дейвид Уилямсън, видян тук да изследва морския парк Coral Sea, казва, че изменението на климата е най-голямата заплаха, но фокусът е върху изграждането на устойчивостта на рифа.(Доставено: Ед Робъртс)

Д-р Уилямсън каза, че безпрецедентната инвестиция в програмата за контрол е необходима за борба с нарастващите заплахи за устойчивостта на морския парк.

Той каза, че изменението на климата е заплаха номер едно.

„Но ние не можем да предотвратим циклоните и не можем да предотвратим широкомащабни събития на избелване на корали“, каза д-р Уилямсън.

Докато огнищата не могат да бъдат предотвратени, учените вярват, че те могат да бъдат потиснати до управляемо ниво.

„Под управляемо ниво имам предвид точка, в която броят им е достатъчно нисък, така че растежът и възстановяването на коралите, размножаването и всичко, което правят коралите, всъщност може да изпревари скоростта, с която коралите се изяждат от морските звезди“, д-р Уилямсън казах.

.